Muhammad Ali vs Antonio Inoki: ¿La primera superpelea en la historia?

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Muhammad Ali es un referente del deporte mundial. Su estilo de vida, la manera de vender sus peleas y su estilo para combatir inspira a cualquiera. El denominado atleta más importante del siglo 20 es sin duda un referente y pionero en lo que respecta al factor mediático, tal como quedó demostrado en 1976 cuando decidió realizar una super pelea ante Antonio Inoki, denominado “El combate de estilos mixtos”.

Por ese entonces, Ali tenía 34 años y era el campeón mundial de pesos completos del Consejo Mundial del Boxeo y la Asociación Mundial de Boxeo con un récord de 53-2. Inoki era uno de los máximos astros de la lucha libre en Japón, y organizaba exhibiciones frente a otras artes marciales para promover a su estilo de lucha.

La historia inició en abril 1975. Durante una recepción en los Estados Unidos, Ali conoció al presidente de la Asociación de Lucha Amateur de Japón Ichiro Hatta y lanzó uno de sus característicos desafíos: “¿No hay algún peleador oriental que quiera desafiarme? Le daré un millón de dólares si gana”. Estas declaraciones, probablemente poco más que una broma, fueron tapa en Japón y Antonio Inoki no sólo aceptó la pelea, sino que juntó seis millones de dólares de parte de sus promotores y se los ofreció al boxeador como incentivo.

El encuentro se pactó en marzo de 1976 y se llevaría a cabo el 26 de junio en el famoso Nippon Budokan de Tokio. Hubo múltiples conferencias de prensa para promocionar el evento, donde Ali apodó a Inoki “El Pelícano” por su prominente quijada. La respuesta del japonés fue ofrecerle una muleta al boxeador, indicando que la necesitaría tras la pelea. “No sé qué tan en serio se esté tomando esto Muhammad Ali, pero si no tiene cuidado podría salir herido”, dijo Inoki en el momento. “Voy a entrar a pelear. Quizás hasta rompa su brazo”.

Inoki era un showman y sus peleas con otros estilos fueron principalmente arregladas, pero el hombre sabía pelear gracias a su tiempo con Karl Gotch. Gotch fue un experto en la lucha catch legítima, practicada por Josh Barnett y otrora rival del Judo, y entrenó a muchas de las estrellas niponas de la lucha libre en ese estilo de grappling. De hecho, tres compañeros de Inoki llamados Satoru Sayama, Masakatsu Funaki y Minoru Suzuki lideraron el establecimiento de las MMA en Japón al crear a Shooto el primero y Pancrase los segundos.

La pelea fue un desastre. En cuanto sonó la campana, Inoki corrió hacia Ali a través del ring y se deslizó hacia sus piernas. El boxeador esquivó el ataque. Desde ese momento, debido a sus restricciones, Inoki pasó el resto del primer round con una rodilla apoyada en la lona, buscando patear las piernas de Ali y conectando de manera limpia una sola vez. Esto definió la estrategia del japonés, que se limitó a esta peculiar ofensiva por el resto del encuentro con éxito limitado.

Ali, frustrado, gritaba “¡Inoki cobarde! ¡Inoki no pelea!” mientras se alejaba del japonés. Para la tercera ronda, un corte había aparecido en la rodilla izquierda del americano. En el cuarto asalto, Ali se vio atrapado en una esquina mientras Inoki pateaba salvajemente sus muslos, por lo tuvo que saltar a las cuerdas y retraer sus piernas para escapar. Un intento de bloquear una patada en el sexto round terminó con Ali barrido y en la lona. Inoki, buscando la ventaja, le propinó un codazo en el rostro y le fueron restados tres puntos.

Finalmente, pasaron los 15 asaltos y se declaró a la pelea un empate. La reacción de los presentes fue virulenta. Miles de personas arrojaron basura al ring y pedían a gritos un reembolso. Según Donn Draeger, tomó casi un día completo limpiar el estadio. Inoki, un astro como pocos en su tierra natal, fue duramente criticado por sus tácticas hasta que finalmente se revelaron los cambios de reglas. Las heridas de Ali resultaron en una infección y dos coágulos que afectaron su movilidad por el resto de su carrera boxística, y en un momento se temía que el campeón podría perder su pierna izquierda.

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